«Dedicado a fortificar y animar al Cuerpo de Cristo.»

John y Betty Stam: misioneros mártires en China

     Fue en un espléndido ambiente cristiano que John C. Stam vino al mundo el 8 de enero de 1907, en Paterson, Nueva Jersey, el séptimo de nueve hijos.  A John y a sus hermanos y hermanas se les enseñaron pronto las cosas de Dios.  Tomaban parte en las devociones familiares y estaban presentes cada mañana en el altar familiar.  Cristo era verdaderamente la cabeza del hogar Stam.  El padre de John, Peter Stam, era un cristiano incondicional y un ferviente trabajador de la iglesia.  Contratista de profesión para mantener a su familia, también fundó la Misión Estrella de la Esperanza.  Al principio su ministerio se dirigía a los judíos de la ciudad de Paterson, pero más tarde la labor se extendió a cárceles, asilos de pobres, hospitales, fábricas y predicación callejera.

    La madre de John, un maravilloso personaje cristiano, era a la vez una María, dispuesta a sentarse a los pies del Señor, y una Marta, dispuesta a servir.  Cada uno de sus hijos fue dedicado al Señor para Su servicio al nacer.

    Aunque Juan creció en este ambiente cristiano y sus padres orantes le enseñaron el camino de la salvación, no se convirtió hasta los quince años.  Toda la familia estaba comprometida en la obra evangelística de la Misión.  Estaba acostumbrado a ver la transformación que se producía cuando un corazón se abría para recibir a Cristo con todo Su poder salvador, pero no se veía a sí mismo como los borrachos, los vagabundos y los que no conocían el Evangelio que se salvaban en la Misión.  Había crecido oyendo el Evangelio y creyendo en él; sin embargo, corría tanto más peligro cuanto mayor era su justicia propia.

    Una semana llegó a la Misión un evangelista ciego, un hombre que realmente conocía a Dios.  El mensaje del evangelista parecía dirigido directamente al joven John.  Fue durante esta serie de reuniones que Juan entregó su corazón al Señor y nació de nuevo definitivamente.  El Señor se apoderó de él de una manera real.  A partir de ese momento Juan supo que ya no era suyo y se regocijaba cada vez más de estar al servicio de su Maestro.

    Durante dos años asistió a la escuela de comercio y trabajó como taquígrafo y empleado en varias empresas.  También fue un trabajador activo y un valioso ayudante de su padre en la Misión.  Hasta cinco o seis veces por semana, John iba con sus amigos a los barrios bajos y a las esquinas de las calles de Paterson para celebrar reuniones al aire libre.  Muchas fueron las veces que el Señor bendijo ricamente la proclamación del Evangelio.  Durante todo esto, John sintió el llamado de Dios en su vida y estaba ansioso por seguir la guía del Espíritu Santo.

La obra de Dios en la vida de Betty

    El 22 de febrero de 1906, Elizabeth Alden Scott nació en Albion, Michigan, donde su padre, Charles Ernest Scott, era pastor de la Iglesia Presbiteriana.  Betty fue la primera de cinco hijos.  Seis meses después de su nacimiento, el Dr. y la Sra. Scott aceptaron una llamada a la provincia de Shantung, en China.  Este fue el comienzo de la larga e ilustre carrera misionera de los Scott.  Durante doce años Betty vivió con sus padres en Tsiangtao, China.  Desde muy joven desarrolló un profundo y duradero amor por el pueblo chino.  Estaba ansiosa por ver a estos chinos llegar al conocimiento salvador del Señor Jesús.

    Betty regresó a los Estados Unidos, sus padres permanecieron en China, para estudiar en Wilson College en Pennsylvania.  Fue después de su primer año, en una Conferencia Bíblica de verano en Keswick, Nueva Jersey, que ella entregó su vida a Cristo en total rendición.  Ella compartió con sus padres: «No sé lo que Dios tiene reservado para mí.  …Para mí está tan claro como la luz del día que la única vida que merece la pena es la de la rendición incondicional a la voluntad de Dios, y la de vivir a Su manera, confiando en Su amor y guía.»  En la conferencia tomó como lema de su vida: «Para mí vivir es Cristo, y morir es ganancia.»  No pasó mucho tiempo hasta que su llamada a China se hizo predominante en su vida.  Siempre había planeado trabajar como misionera en China, pero ahora estaba segura de que el plan de Dios para su vida era llevar el mensaje de salvación a ese pueblo que tanto amaba.

    Después de graduarse en el Wilson College, Betty asistió al Instituto Bíblico Moody para estar mejor preparada para la obra de su vida.  Fue allí donde ella y John Stam se conocieron.

Formación en el Instituto Bíblico Moody

    En septiembre de 1929, después de un largo período de seria consideración y oración, se abrió el camino para que John ingresara al Instituto Bíblico Moody.  Participó en muchas de las actividades estudiantiles y en gran parte del trabajo cristiano de la escuela.  Formó parte del comité ejecutivo de la Unión Misionera, en la que también estuvo Betty.  Aquí los dos jóvenes estudiantes se dieron cuenta por primera vez de que ambos estaban interesados en el trabajo misionero en China.  Algún tiempo antes, en la casa del Dr. y la Sra. Isaac Page de la Misión al Interior de China (CIM), John había puesto su rostro en China, creyendo que Dios lo quería allí para difundir el Evangelio y hablar del poder de Cristo para salvar.  La reunión semanal de oración de la CIM que se reunía en casa de los Page fue en parte responsable de la profundización de la amistad entre John y Betty.

    Desde el momento en que la CIM envió su convocatoria para «Los Doscientos,» Betty se ofreció como voluntaria para las secciones no evangelizadas de China y fue aceptada.  Ella se embarcó para China sola en el otoño de 1931, pero no sola, porque ella y John tenían un acuerdo de que se unirían en matrimonio cuando John llegara a China poco tiempo después, si era la voluntad de Dios.  John se graduó en Moody en la primavera de 1932, un año más tarde que Betty.  Fue el orador de su clase y en su graduación expresó su tranquila confianza en Dios usando los versículos de Lamentaciones, «Por la misericordia de Jehová no hemos sido consumidos, porque nunca decayeron Sus misericordias.  Nuevas son cada mañana; grande es Tu fidelidad» (3:22-23).

    Fue difícil para John y Betty separarse cuando ella se fue a China, pero ambos sabían que la voluntad del Señor era lo primero y que sus vidas eran Suyas. Se habían entregado totalmente al Señor, sabiendo que si Él quería que estuvieran juntos, así sería.  Tenían la seguridad de que era mejor dejarlo en Sus manos.

    En septiembre de 1932, John se embarcó para Shanghái bajo la CIM. Después de un breve reencuentro inesperado con Betty (ella había sido detenida en Shanghái por razones médicas cuando llegó el nuevo grupo misionero, incluyendo a John), fueron separados de nuevo por otro año durante el estudio del idioma de John en Anking.  Pero el 25 de octubre de 1933, John y Betty se unieron en matrimonio. Poco sabían en ese día dichoso que pronto darían sus vidas en China para el avance del Evangelio y por la causa de Cristo.

    John y Betty Stam fueron destinados primero a Suancheng, provincia de Anhwei (1933) donde continuaron el estudio del idioma, dieron clases de Biblia e hicieron trabajo evangelístico.  En el verano de 1934 los Stams fueron designados para ocupar el lugar del secretario local en la Misión de Wuhu.  Fue aquí, en septiembre, donde nació su pequeña hija, Helen Priscilla.

    John y Betty eran los misioneros ideales.  Sentían un gran amor por el pueblo chino.  Trabajaron duro y pronto se ganaron el corazón de aquellos a quienes ministraban.  Tenían un celo sincero por la causa de Dios y ambos fueron capaces de adaptarse extraordinariamente bien a su nuevo trabajo y entorno.

    John medía más de un metro ochenta, tenía un carácter alegre y una sonrisa ganadora.  Su conversación con todo el mundo, de cualquier nacionalidad, pronto giró en torno a las cosas de Dios.  Sus cartas a casa eran profundamente religiosas y parecían rebosar calor y celo.  No temía a nada, ni a los viajes, ni a la lluvia, ni al barro, ni al frío, ni al calor.  Las mujeres y los niños se sentían especialmente atraídos por Betty, y muchos eran los visitantes de la casa de la Misión.  John y Betty viajaban mucho por la provincia, el Sr. Stam normalmente a pie y la Sra. Stam en una silla de manos llevada por lacayos chinos.

    El 12 de noviembre de 1934, los Stams dejaron Wuhu con la bebé Helen Priscilla para comenzar un nuevo trabajo en Tsingteh.  Hicieron el viaje en segmentos cortos, predicando el Evangelio mientras viajaban de pueblo en pueblo, repartiendo copias de la Palabra de Dios.  Llegaron a Tsingteh a finales de noviembre y se mudaron a una gran casa china antigua que había sido adaptada para una familia misionera.

Peligro inminente

    Llevaban menos de dos semanas en su nuevo hogar cuando empezaron a oír rumores persistentes de la presencia de los comunistas en aquel territorio.  Sin embargo, esto no impidió que John comenzara su labor evangelizadora.  En su primer culto dominical estuvieron presentes cuatro forasteros, además de la familia y los criados.  En el segundo servicio sólo asistieron la familia y los sirvientes.  Sin embargo, durante los días laborables la capilla de la calle estuvo abierta cinco veces diferentes con buena asistencia y oyentes atentos.  John escribió a su casa: «La gente de aquí parece bastante amistosa, y han venido varios hombres con los que he podido tener una buena conversación.  Que Dios nos ayude a abrirles las Escrituras.»

    A las ocho de la mañana del 6 de diciembre, el magistrado de la ciudad advirtió a John de la llegada de los comunistas.  Un segundo mensaje fue recibido a las 9:30 a.m. diciendo que los comunistas estaban a menos de cuatro millas de la ciudad.

    El ataque de los comunistas fue tan repentino que, antes de que los Stams pudieran escapar, el enemigo estaba en la puerta.  Los criados huyeron.  Los Stams se arrodillaron en oración sabiendo que el único camino era Dios.  Los bandidos rompieron la cerradura de la verja y se abalanzaron sobre la puerta de la casa.  Juan le salió al encuentro sin miedo y dejó entrar a cuatro de los soldados.  Les habló muy amablemente y les preguntó si tenían hambre.  Betty, muy amablemente, les sirvió té y comida.  Los soldados exigieron todo el dinero que John tenía, que les entregó.  Los soldados ataron a John, mientras él pedía seguridad para Betty y el bebé.  Poco después se llevaron también a Betty y al bebé.  Todos fueron puestos en la prisión de la ciudad por el día.

    Mientras estaba en la prisión, John escribió al Sr. Gibbs del Cuartel General de la Misión Interior de China en Shanghái: «Mi esposa, mi bebé y yo estamos hoy en manos de los comunistas en la ciudad de Tsingteh.  Piden veinte mil dólares por nuestra liberación.  Todas nuestras posesiones y tiendas están en sus manos, pero alabamos a Dios por la paz en nuestros corazones y una comida esta noche.  Que Dios les conceda sabiduría en lo que hacen.  ...Que el Señor os bendiga y os guíe – y en cuanto a nosotros – que Dios sea glorificado ya sea con la vida o con la muerte.»  La carta fue entregada a un compañero cristiano y pasó de contrabando de un cristiano a otro hasta llegar a Shanghái.

    Al día siguiente, los comunistas se llevaron el botín que pudieron y, con los Stams, marcharon rápidamente a Miaosheo, a unas 17 millas de distancia.  A John y Betty los metieron en una oficina de correos y los dejaron bajo vigilancia.  El jefe de correos los reconoció y les preguntó a dónde iban.  «Vamos camino del cielo,» respondió John con sencillez.  El jefe de correos le dio a Betty algo de fruta y le dio papel y lápiz a John, que escribió rápidamente una segunda nota a la oficina central informándoles de las circunstancias.

    Llevaron a los Stams a una gran casa desocupada, donde John fue atado de pie a un poste de la cama.  A Betty se le permitió cuidar del bebé durante toda la noche.  Al levantarse a la mañana siguiente, Betty metió a Helen Priscilla en su saco de dormir y escondió algo de dinero entre las cosas del bebé antes de cerrar el saco sobre el bebé dormido.

Uno en la vida y otro en la muerte

    Los Stams, con las manos a la espalda y sin ropa exterior, fueron conducidos a través de la calle principal de Miaosheo hasta una pequeña colina a las afueras de los límites del pueblo.  Helen Priscilla se quedó en la casa.  La gente pobre del pueblo que no había huido a las montañas fue llamada a presenciar la ejecución de los «demonios extranjeros.»  A Juan se le ordenó arrodillarse.  El valiente joven misionero pronunció unas palabras mientras se arrodillaba.  Mientras hablaba, el verdugo le golpeó contra el suelo.  Betty, atada como estaba, cayó de rodillas junto a él.  Una orden rápida, el destello de una espada y los dos estaban reunidos.  Uno en la vida y otro en la muerte, ahora eran uno en el testimonio de un mártir por el Señor Jesucristo.

    ¿Y qué pasó con la pequeña Elena Priscila, que se quedó atrás escondida en secreto?  A primera hora del día siguiente, un pastor chino amigo de los Stams buscó a la niña y la encontró a salvo donde sus padres la habían dejado, calentita en su saco de dormir y sin haber sufrido lo más mínimo tras un día sin comida ni cuidados.  El pastor Lo Ke-chou y su esposa viajaron a Wuhu, donde entregaron el bebé al grupo de misioneros que lo esperaba ansiosamente y, desde allí, Helen Priscilla fue llevada a casa de sus abuelos, el Dr. Charles Scott y su esposa, en Tsinan.

    Algún tiempo después, el Dr. Scott encontró la Biblia de Betty entre el botín de los comunistas.  En ella Betty había escrito: «Señor, renuncio a mis propios propósitos y planes, a todos mis deseos, esperanzas y ambiciones, y acepto Tu voluntad para mi vida.  Me entrego a mí misma, mi vida, mi todo, completamente a Ti, para ser Tuya para siempre.  …Lléname y séllame con Tu Espíritu Santo.  Cumple toda Tu voluntad en mi vida, cueste lo que cueste, ahora y siempre.  ‘Para mí vivir es Cristo y morir es ganancia’ (Flp. 1:21).»

    Desde muy temprano, John y Betty habían decidido en sus corazones que estaban dispuestos a morir por la causa de la proclamación de Cristo.  Tras su martirio, cientos de jóvenes se unieron a sus filas dispuestos a ir a los confines del mundo para compartir el Evangelio salvador de Jesucristo. 

    – Adaptado de An Hour With John And Betty Stam:  Martyred Missionaries To China de T. W. Engstrom y complementado a partir de otras fuentes.